为应对最新的威胁,美国海军正更新其航母舰载机联队,一种配备无人机、新型隐形战斗机和更好弹药的组合。

目前,美国海军拥有9个航母舰载机联队(CVW),分别驻扎在其11艘核动力超级航母(CVN)上。一个联队编制中包括四个战斗机中队,每个中队有11架 F/A-18E/F战斗攻击机,还有一个拥有5架EA-18G电子战机的中队。另有一个单位装备4架 E-2预警机。其他辅助航空器包括MH-60R和 H-60S直升机以及C-2运输机。

然而,在接下来的几年里,CVW将选择一种新的飞机组合,这种组合应该保持十年左右的标准。8月初,卡尔·文森号航空母舰已经带着新编组的舰载机联队从圣地亚哥出发进行新编制下的作战训练。

新联队将一个中队的F/A-18 换成了14 架F-35C 隐形战斗机,还增加了两架EA-18G 和一架E-2。而C-2的运输工作则被CMV-22B 倾转旋翼机代替。接下来,每个CVW 还将各增加5架MQ-25 无人加油机。而F-35C正在获得三种新武器:联合防区外滑翔炸弹,超远程先进反辐射导弹和能进行蜂群作战的小直径炸弹。

但随着对手新型弹射平直甲板航空母舰即将下水,并可能与2035年形成战斗力,美国航母战斗群将需要一种新的舰载战斗机 F/A-XX。海军解释说:“只有新的F/A-XX先进舰载机的投射能力能在新威胁环境中保持航母战斗群的优势。”

与美国空军自己的秘密新型隐形战斗机已经飞行不同,目前海军的F/A-XX还躲在暗处,唯有最新一张照片透露了诺斯罗普·格鲁曼公司研制的一款无尾翼背部进气隐身战斗机能给人一些联想。然而,还不清楚海军的F/A-XX 能做什么。分析表明,它必须具有更长的航程和更快的速度,结合了被动和主动传感器技术,并具备投送为未来设计的远程武器的能力。

然而,海军能否在2035年前完成部署新型战斗机,这是一个悬而未决的问题。同样不清楚的是,机队能否负担得起更换所有600架左右F/A-18E/F所需的数百架F/A-XX。

如果海军行动迟缓,不能让新型舰载机在数量上达到预期的那样,将有可能让对手的舰队赶上来,从而获得领先优势。但如果海军捂紧钱包,就可能不得不减少航母和舰载机联队的数量,以便让剩下的航母装备新型战斗机。